Cuando los pacientes consideran un procedimiento médico, se les puede decir “no se conocen efectos a largo plazo”. Pero a menos que tales efectos hayan sido sistemáticamente estudiados, eso no significa que no los haya.

Esa es una gran preocupación para la Dra. Jennifer Schneider, madre de una mujer que fue donante de óvulos, Jessica Grace Wing. La Sra. Wing era una estudiante alta, esbelta, atractiva, atlética y con gran talento musical, que estudiaba en la Universidad de Stanford cuando decidió donar sus óvulos para ayudar a pagar su educación. A través de sus múltiples donaciones, nacieron cinco niños sanos de tres familias que antes no tenían hijos.

Cuando su madre le preguntó si la donación de óvulos era segura, la Sra. Wing le respondió que le habían informado de que lo era. Lo que ella no sabía en ese momento era que nadie había mirado más allá de los efectos a corto plazo de las muchas inyecciones hormonales necesarias para estimular la liberación de varios óvulos a la vez.

Cuatro años después de su tercera donación, la Sra. Wing, de 29 años, supo que tenía cáncer metastásico de colon. A pesar del mejor tratamiento disponible, murió a los 31 años en 2003, apenas unos días después de completar la música para una ópera llamada “Lost” que se presentó tres semanas más tarde en Nueva York.

El cáncer de la Sra. Wing podría no estar relacionado con sus donaciones de óvulos. Pero dado que la Sra. Wing había sido una mujer joven, que cuidaba su salud, sin antecedentes familiares de cáncer de colon o genes asociados con esta enfermedad, la Dra. Schneider se preguntó si los extensos tratamientos hormonales que su hija había experimentado podrían haber estimulado el crecimiento del cáncer y si otros donantes de óvulos también podrían estar en riesgo.

Por desgracia, pronto descubrió que era imposible saberlo porque nadie estaba haciendo un seguimiento del destino médico o psicológico de los donantes de óvulos. Una vez que los donantes salen por la puerta, se pierde la historia médica.

La Dr. Schneider comenzó a abogar vigorosamente por el establecimiento de un registro de donantes de óvulos que pudiera beneficiar no sólo a las miles de mujeres jóvenes sanas cuyos óvulos ayudan a otras a quedar embarazadas, sino también al creciente número de mujeres que quieren posponer el embarazo y optar por congelar sus óvulos para uso futuro.

Pero 14 años después de la muerte de su hija, todavía no hay nadie siguiendo el destino de los donantes de óvulos. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades recopilan información sobre la fecundación in vitro, pero no sobre aquellos que donan sus óvulos de forma anónima o a familiares o amigos incapaces de quedar embarazadas con sus propios óvulos.

Ni siquiera hay datos fiables sobre el número de donantes de óvulos. La mejor estadística que se pudo encontrar fue el número de óvulos donantes que se utilizaron para la fertilización in vitro, que aumentó a 18.306 en el año 2010 de los 10.801 que hubo en el año 2000.

Las clínicas de fertilidad y las agencias donadoras de óvulos se anuncian ampliamente, especialmente en los campus universitarios e incluso en los subterráneos de Nueva York; ofrecen para los donantes entre 5000 y 10000 dólares por cada donación, o aún más si la mujer satisface las especificaciones del cliente de fertilidad.

Una mujer escribió en The Atlantic que había respondido a una oferta por 25.000 dólares en The Yale Daily News por la donación de óvulos “de una mujer joven de más de cinco pies y cinco, de herencia judía, atlética, con una puntuación SAT (prueba de acceso a la Universidad) combinada de 1.500 y atractiva”.

Los óvulos de los donantes se utilizan típicamente para las mujeres que buscan el embarazo que pueden haber sufrido menopausia temprana, tienen calidad pobre del óvulo, una historia de la enfermedad genética, un desequilibrio hormonal, ovarios que no responden a la estimulación, o tienen sobre 40 años de edad.

“Las donantes de óvulos no preocupan a nadie “, dijo en una entrevista la Dra. Schneider. “No es lo mismo que la donación de esperma, que no implica inyecciones hormonales o tratamientos invasivos. En mi opinión, las donantes de óvulos deben ser tratadas como todos los otros donantes de órganos: su salud debe ser controlada”.

Lo que tenemos ahora son sólo informes anecdóticos de mujeres que sirvieron como donantes de óvulos y más tarde desarrollaron cáncer. Por ejemplo, cinco años antes de la muerte prematura de la Sra. Wing, dos médicos de una clínica de fertilidad de Londres describieron en la revista Human Reproduction el “trágico caso de una mujer joven que murió de cáncer de colon después de donar óvulos a su hermana menor”. Señalaron que las preocupaciones de seguridad a largo plazo sobre la donación de óvulos se habían planteado en el British Medical Journal en 1989, dados los altos niveles de hormonas administradas a los donantes.

Los médicos de Londres, K.K. Ahuja y E.G. Simons, del Hospital Cromwell, pidió a la Autoridad Británica de Fertilización y Embriología Humana “que confirme que la estimulación ovárica en donantes de óvulos voluntarios no aumenta el riesgo de cáncer por encima de la tasa de fondo”. Pero esto todavía no se ha hecho.

A principios de este año, en Biomedicina Reproductiva en Línea, la Dra. Schneider y dos coautores informaron sobre cinco casos de cáncer de mama entre donantes de óvulos, cuatro de ellos mujeres de 30 años, y ninguna de ellas tenía riesgo genético aparente para la enfermedad. Ninguna de las mujeres recibió información sobre los riesgos a largo plazo de la donación de óvulos, porque no existe tal información.

Los autores señalaron que los casos aislados no establecen si la estimulación hormonal de los donantes de óvulos aumenta el riesgo de varios cánceres y reiteró los llamamientos anteriores de la Dra. Schneider sobre “la necesidad de crear registros de donantes de óvulos que faciliten estudios a largo plazo sobre donantes de óvulos”.

También podrían existir riesgos similares para las mujeres que pueden suministrar sus propios óvulos para la fertilización in vitro. Se someten a los mismos tratamientos hormonales que los donantes de óvulos. Sin embargo, estas mujeres, que son típicamente mayores y pueden tener enfermedades endocrinas u otras anomalías, no son un grupo fiable para determinar los riesgos a largo plazo para los donantes de óvulos jóvenes y saludables.

La Dra. Schneider y sus coautores expresaron también su preocupación por otro grupo de mujeres: aquellas cuyos óvulos son obtenidos y conservados para su propio uso futuro. Se someten a los mismos tratamientos hormonales, quizás más de una vez si no se obtienen suficientes óvulos saludables en un primer intento. Si tiene éxito, la congelación de los óvulos puede permitir que las mujeres retrasen el embarazo hasta mucho más allá de los años normales de procreación.

Algunas compañías, incluyendo Apple, Facebook, Google, Intel y Microsoft, ahora cubren el costo de los tratamientos de fertilidad, en algunos casos incluyendo la congelación de óvulos, que puede costar alrededor de 10.000 dólares más entre 500 y 1.000 por año para el almacenamiento. Facebook, por ejemplo, se dice que ofrece un beneficio de congelación de óvulos de 20.000 dólares para las mujeres empleadas.

Pero hasta que se conozca más, la Dra. Schneider ha escrito: “A todas las mujeres que se someten a estimulación ovárica, especialmente más de una vez, se les debe decir que sus riesgos a largo plazo para la salud son desconocidos”.

Referencias:

“Do Egg Donors Face Long-Term Risks?”, Jane E. Brody en The New York Times. JULY 10, 2017. Traducción al español.

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